Phelps, por última vez

Fin de la natación en Río: adiós al mejor nadador de todos los tiempos.

por Denís Fernández

Michael Phelps llegó a los Juegos Olímpicos de Río de Janeiro con 22 medallas al cuello y un único objetivo, reescribir su propia historia. La pelea en la piscina sería contra el resto de competidores -algunos de ellos, por cierto, eximios- pero sobre todo cotra sí mismo. Porque el Tiburón de Baltimore sabía que era capaz de volver a ganar, de seguir ganando, pero necesitaba averiguar cómo.

Y su cuarta cita de los anillos, que afrontó con 31 años y después de varios retiros, regresos, arrestos, sanciones y resurrecciones, solventó el interrogante. Las cinco preseas conquistadas en Río (cuatro de ellas de oro) con las que saltó ayer a la piscina a nadar su última posta en la final del 4x100 combinado, arrojaban una conclusión abrumadora; que Phelps seguía siendo el mejor sin necesidad de ser el de antes.

Sus tiempos en las finales coronadas con medalla en Brasil (los oros del 200 mariposa, el 200 combinado y los 4x100 y 4x200 metros libre; y la plata de los 100 mariposa), estuvieron lejos de sus propias mejores marcas. Pero fueron suficientes. Le bastaron, incluso, para subirse a lo más alto del podio el mismo número de veces (cuatro) que lo había hecho en los últimos Juegos Olímpicos, los de Londres de 2012.

Su primera medalla en Río llegó en el relevo 4x100 libre disputado el pasado lunes. El equipo estadounidense se impuso con autoridad con un tiempo de 3.09.92, consiguiendo el oro, pero nadando lejos de su propia plusmarca mundial, la firmada en Pekín 2008 con un crono de 3.8.24.

Un día más tarde, el martes, Phelps se colgó dos nuevas preseas doradas. La primera en el 200 metros mariposa, prueba en que la Barracuda ostenta el récord mundial (1.51.51) y olímpico (1.52.03) de la disciplina, pero deteniendo en esta ocasión el cronómetro en 1.53.36; y la segunda, apenas algunos minutos más tarde, como parte del relevo 4x200 libre.

La colosal leyenda del nadador continuó aumentando el jueves, con su cuarto metal dorado en Río de Janeiro. Esta vez en los 200 metros estilos, convirtiéndose en el primer nadador de la historia en ganar la misma prueba en cuatro ediciones diferentes de la cita de los anillos y pulverizando, de paso, el registro de 12 triunfos individuales que -cuenta la leyenda- ostentaba el atleta Leónidas de Rodas desde el año 164 a.c.

Su único lunar o, mejor dicho, su única actuación mejorable desde el punto de vista del rendimiento conseguido, Michael Phelps la protagonizó en la noche del viernes, cuando fue superado en la final de los 100 metros mariposa por el sorprendente nadador singapurense Joseph Schooling, de sólo 21 años. El de Baltimore se quedó con la plata, que tuvo que compartir con otros dos pesos pesados de la natación actual, Chad le Clos y Laszlo Cseh.

Y fue así como, con un bagaje provisional de cinco medallas obtenidas en Río, 13 coronas individuales y 22 preseas doradas para un total de 27, el deportista más laureado en la historia de los Juegos saltó anoche (al cierre de esta edición) a la piscina olímpica para nadar su último relevo.

Para seguir haciendo historia y redefiniendo los límites de un deporte que ya había soportado el peso de leyendas de la natación como Mark Spitz, Ian Thorpe, Alexander Popov, Jenny Thompson, Inge de Bruijin, Johnny Weissmuller, Kirsty Coventry o Ryan Lochte, su gran amigo y confidente, quien esta misma semana, por cierto, aseguraba a una conocida cadena americana que la historia de Phelps no termina en Río: “Les garantizo que Michael estará en Tokio 2020”, proclamaba el nadador.

Pero lo cierto es que el Tiburón de Baltimore estará presente en la cita de Japón salte o no a competir a la piscina olímpica, sencillamente porque su legado es ya inmortal. Parte fundamental de la historia de este deporte, del olimpismo y también -por qué no decirlo-, de la vida de quienes podrán decir que una vez vieron nadar al más grande atleta de todos los tiempos. A Michael Phelps, el último genio de la natación, el primer deportista eterno.



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